10 Diferencias en la enfermedad cardíaca entre mujeres y hombres

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Por James M. Rippe

Cuando se trata de enfermedades cardíacas y sus factores de riesgo, los hombres y las mujeres tienen mucho en común. Pero también hay algunas diferencias importantes. Si usted es mujer, comprender estas diferencias puede ayudarle a asociarse con su médico para hacer lo mejor que pueda para prevenir o combatir las enfermedades cardíacas.

Las mujeres tienden a desarrollar CHD más tarde que los hombres

En promedio, las mujeres desarrollan enfermedades cardíacas diez años después que los hombres. Hasta aproximadamente los 55 años de edad, las mujeres en general tienen un menor riesgo e incidencia de enfermedad coronaria diagnosticada que los hombres. Antes de la menopausia, los niveles naturales de estrógeno parecen desempeñar un papel en la desaceleración de las manifestaciones de la enfermedad cardíaca. Sin embargo, después de la menopausia, el riesgo de las mujeres aumenta significativamente hasta que es igual o mayor que el de los hombres.

Las investigaciones han demostrado más recientemente que la terapia de reemplazo hormonal no reduce el riesgo de CHD y que en realidad puede presentar riesgos para la salud.

Por lo menos el 75 por ciento de las mujeres de 40 a 60 años de edad tienen por lo menos un factor de riesgo importante de enfermedad cardíaca. Algunos de estos factores de riesgo, como la diabetes y el tabaquismo, también presentan mayores riesgos de CHD en las mujeres que en los hombres. Afortunadamente, la adopción de medidas de estilo de vida para reducir los factores de riesgo retarda drásticamente el desarrollo de la enfermedad cardíaca y reduce el riesgo de un ataque cardíaco o un accidente cerebrovascular.

Las mujeres pueden experimentar diferentes signos de advertencia

Muchas mujeres que tienen enfermedad coronaria, como la mayoría de los hombres, pueden experimentar angina como dolor en el pecho o malestar que ocurre con la actividad y se detiene cuando ésta cesa. Sin embargo, muchas mujeres pueden tener signos más difusos o sutiles de angina, como los siguientes:

  • Molestia o dolor que aparece en el cuello, la mandíbula o la parte superior de la espalda
  • Sensación de falta de aliento
  • Náuseas, vómitos o malestar abdominal que pueden sentirse como indigestión o reflujo ácido.

Estos síntomas pueden ocurrir con o sin molestias en el pecho. Más mujeres también pueden experimentar estos síntomas temporales cuando están dormidas o descansando, no sólo durante la actividad. Si usted experimenta cualquiera de estos síntomas, pídale a su médico que lo evalúe inmediatamente para detectar enfermedad cardíaca.

El signo de advertencia más común de ataque cardíaco para muchas mujeres, como los hombres, es una sensación de opresión, presión o dolor en el centro del pecho que dura más de unos pocos minutos. Pero muchas mujeres también tienen síntomas de advertencia más difusos o sutiles. Estos incluyen fatiga; dolor en la mandíbula, el cuello, la parte superior de la espalda, el abdomen o uno o ambos; falta de aliento; náuseas o vómitos; sudor frío; o mareos o mareos.

Muchas mujeres experimentan la cardiopatía coronaria como una enfermedad microvascular

Hasta el 50 por ciento de las mujeres con síntomas cardíacos que se someten a un examen de cateterismo cardíaco no tienen obstrucciones en las arterias principales del corazón. En cambio, sus síntomas surgen de la enfermedad microvascular coronaria (MVD, por sus siglas en inglés). En el MVD, las diminutas arterias del corazón, las del diámetro de un cabello humano o ligeramente más grandes, se dañan de manera que restringen el flujo de sangre al músculo cardíaco.

Tener presión arterial alta antes de la menopausia, particularmente la presión arterial alta sistólica (el número superior), aumenta el riesgo de una mujer de tener MVD. Desafortunadamente, las pruebas estándar para la cardiopatía coronaria, que van desde las pruebas de esfuerzo hasta el cateterismo cardíaco, no están diseñadas para medir el flujo sanguíneo en estos vasos tan pequeños.

La diabetes puede aumentar el riesgo de CHD más en las mujeres

Casi el 9 por ciento de las mujeres estadounidenses de 20 años o más tienen diabetes tipo 2 (4.7 por ciento de las mujeres blancas, 12.6 por ciento de las mujeres afroamericanas y 11.3 por ciento de las mujeres estadounidenses de origen mexicano). Particularmente en mujeres menores de 60 años, tener diabetes se ha asociado con un mayor riesgo de padecer enfermedades cardiovasculares que en los hombres con diabetes.

Tener diabetes parece eliminar la ventaja de aproximadamente 10 años de edad para el inicio de la enfermedad cardíaca que las mujeres en general experimentan sobre los hombres. Un meta-análisis reciente también encontró que las mujeres con diabetes tenían un 44 por ciento más de probabilidades de morir de un ataque cardiaco o accidente cerebrovascular que los hombres con diabetes.

Las mujeres pueden experimentar más problemas con los medicamentos con estatinas

Los medicamentos con estatinas pueden reducir significativamente el colesterol LDL elevado y el colesterol total. Muchos estudios muestran que tomar estatinas se ha asociado con menores riesgos de ataque cardíaco y mortalidad por enfermedad cardíaca en individuos que tienen factores de riesgo. Sin embargo, las mujeres han estado muy poco representadas en los ensayos clínicos de estatinas. Y hay evidencia contradictoria y controversia continua de que tomar estatinas para reducir el LDL beneficia a las mujeres sanas sin manifestaciones de CHD.

Sin embargo, un porcentaje más alto de mujeres que de hombres experimentan efectos secundarios graves por tomar estatinas, particularmente dosis mayores. Tales efectos secundarios incluyen dolor muscular y articular, debilidad muscular y fatiga. Las mujeres que toman estatinas tienen un riesgo mayor que los hombres de experimentar un aumento de azúcar en la sangre y desarrollar diabetes tipo 2.

Fumar es un factor de riesgo mayor para la enfermedad cardíaca en las mujeres

Las mujeres que fuman tienen un riesgo 25 por ciento mayor de desarrollar enfermedad cardiaca que los hombres que fuman. Además, las mujeres de mediana edad son más propensas a tener un ataque cardíaco que los hombres fumadores. ¿Cuánto más? Es el doble de probable. Y el aumento del peligro no se detiene ahí. Las mujeres que fuman y toman píldoras anticonceptivas pueden aumentar su riesgo aún más. Fumar también puede disminuir el colesterol HDL (el colesterol bueno) más en las mujeres que en los hombres.

La depresión puede ser un factor de riesgo mayor de CHD para las mujeres

Los estudios poblacionales indican que tener depresión está asociado con un riesgo entre 50 y 100 por ciento mayor de tener enfermedad cardiaca. Y las mujeres tienen el doble de probabilidades de sufrir depresión que los hombres. Las razones de la aparente relación entre la depresión y la CHD aún no están claras, pero la depresión puede llevar a formas negativas de sobrellevar la situación, como comer mal, fumar y no ser activo – todo lo cual aumenta su riesgo de desarrollar CHD.

Un estudio reciente encontró que la asociación entre la depresión y la enfermedad cardiaca era particularmente prevalente en mujeres de 55 años o menos. Este grupo de mujeres también tiende a tener peores resultados después de un ataque cardíaco.

La diabetes gestacional y la hipertensión aumentan el riesgo de desarrollar CHD más tarde

La diabetes gestacional y la hipertensión son condiciones temporales que pueden ocurrir durante el embarazo en algunas mujeres. En estudios observacionales a largo plazo, tener cualquiera de estas condiciones ha sido asociado con un mayor riesgo de desarrollar enfermedad cardíaca más adelante en la vida. Un estudio reciente, por ejemplo, encontró signos tempranos de enfermedad cardiovascular en mujeres de mediana edad que no habían desarrollado diabetes pero que habían experimentado diabetes gestacional.

Las pruebas de esfuerzo pueden no ser tan precisas en mujeres

La prueba de esfuerzo mediante el uso de una cinta sin fin o un ciclo estacionario es una herramienta de detección que se utiliza comúnmente para diagnosticar o descartar enfermedades cardíacas en personas que pueden estar en riesgo de cardiopatía coronaria o que han reportado síntomas potenciales. Los estudios sugieren que los resultados a menudo pueden ser engañosos en las mujeres. Un estudio, por ejemplo, encontró que los resultados no eran exactos en cerca del 35 por ciento de las mujeres examinadas.

Las mujeres son más propensas a morir en el primer año después de un ataque cardíaco.

Por razones que aún no están claras, más mujeres que hombres tienden a morir en el primer año después de un ataque cardíaco. En los años siguientes, los números son casi iguales. Una serie de factores pueden desempeñar un papel en esta desafortunada situación, incluyendo estos dos:

  • Las mujeres a veces demoran en recibir tratamiento porque piensan que no podrían estar sufriendo un ataque cardíaco.
  • Las mujeres pueden estar más enfermas cuando tienen un ataque cardíaco. Algunos estudios sugieren que las mujeres pueden ser tratadas de manera menos agresiva – diagnosticadas a una edad más avanzada con enfermedad cardíaca, no tratadas de manera tan agresiva en el departamento de emergencias o con medicamentos, angioplastia o cirugía, y no referidas tan a menudo a rehabilitación.

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