4 consejos para elegir un laboratorio de alimentos

Con las regulaciones de la Administración de Alimentos y Drogas de los Estados Unidos (FDA), los esquemas de la Iniciativa Global de Seguridad Alimentaria y los clientes que exigen pruebas microbiológicas y químicas en alimentos y superficies, la demanda de servicios de laboratorio de alta calidad y confiabilidad está aumentando. Sin embargo, no todos los laboratorios son iguales, así que ¿cómo determinar qué laboratorio es el mejor para su negocio? Aquí hay cuatro consejos para empezar.

Utilice un laboratorio acreditado

La norma ISO utilizada por los laboratorios alimentarios que prestan servicios de ensayo y/o calibración es la ISO/CEI 17025:2017 (recientemente se actualizó a partir de la ISO/CEI 17025:2005). Pregunte a los posibles laboratorios si están acreditados para esta norma. Puede obtener más información sobre la norma en el sitio web de la ISO y en los sitios web de los organismos de acreditación que acreditan a los laboratorios, como A2LA y ANAB. (Estos sitios web de los organismos de acreditación también son útiles para buscar el estado y el alcance de la acreditación de un laboratorio específico, por ejemplo, cuando expira su acreditación).

La acreditación de la ISO es una forma de que las empresas den garantías a otras empresas (y se tranquilicen) de que están operando de conformidad con una norma reconocida mundialmente, son competentes y fiables. Pero la acreditación no garantiza que todas las entidades acreditadas con arreglo a la misma norma sean iguales. Algunos recomiendan la acreditación de la ISO como norma mínima, como punto de partida. Yo lo veo como una pieza más del rompecabezas en la evaluación de la idoneidad de un laboratorio para su negocio.

Busque recomendaciones de sus pares

Si quieres saber detalles sobre la realidad diaria de trabajar con un laboratorio de alimentos, habla con tus compañeros. Se tiende a correr la voz si un laboratorio se dedica a prácticas turbias, es difícil trabajar con él o falla repetidamente en sus servicios. Por supuesto, si un colega dice: «Deberías usar este laboratorio, son tan baratos y la entrega es tan rápida», deberías preguntarte por qué las muestras son tan baratas y tan rápidas. También deberías incluir en tu análisis los conocimientos, la experiencia y la credibilidad general del colega.

Conozca sus necesidades

Los laboratorios de alimentos dirigidos a empresas a gran escala con microbiólogos experimentados y de plantilla generalmente asumen que usted sabe lo que busca, está familiarizado con la jerga de los laboratorios y hace menos esfuerzos para explicar los resultados. El resultado: una relación más transaccional, lo cual es genial si eres un microbiólogo de alimentos. Si no lo eres, te sorprenderá lo crípticas que pueden ser las comunicaciones de laboratorio. Pregunte a sus colegas si el laboratorio que utilizan se comunica efectivamente en términos legos. También recomiendo precisar los servicios que necesitas antes de contactar con el laboratorio.

¿Necesita ayuda para averiguar qué servicios necesita? Póngase en contacto con el especialista en extensión de una universidad o contrate a un consultor antes de ponerse en contacto con el laboratorio para identificar los patógenos/organismos indicadores que desea analizar, la frecuencia con la que lo hará, las especificaciones de las muestras, los resultados de las pruebas aceptables frente a las procesables, etc. Los programas de extensión universitaria existen para apoyar a la industria y proporcionar respuestas a cientos, si no miles, de empresas alimentarias en todo el país. Los programas de extensión universitaria son generalmente más asequibles que los consultores, pero los consultores pueden valer la pena el dinero. Elija la solución que tenga más sentido para su negocio.

Establezca un presupuesto

Al igual que cualquier gasto operacional o de capital, el muestreo y las pruebas tendrán un impacto en los resultados de su empresa. Esto nos lleva a la Sugerencia #4: Factorizar los costos asociados con el muestreo y los servicios de laboratorio en su plan de negocios y crear un presupuesto.

Las estimaciones pueden hacerse rápida y fácilmente con la Calculadora PEM gratuita de las Guías de Seguridad Alimentaria (Figura 1). Simplemente introduzca el número de hisopos que planea probar para cada patógeno/organismo indicador aplicable, introduzca las tarifas que cobra su posible laboratorio por cada prueba, ¡y la Calculadora PEM se encarga del resto!

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